I køkkenet i det gamle kommunehospital har Aarhus Universitet startet et nyt iværksætterfællesskab, The Kitchen, hvor kreative idéer, kaffe og croissanter møder hinanden i ambitionen om at skabe et idérigt fællesskab for hele Aarhus. 

Tekst: Marianne Jensen
Foto: Jess Porse Clemmensen 

Størstedelen af det gamle kommunehospital på Nørrebrogade er omdannet til byggeplads, men der findes allerede nu enkelte steder, hvor det ikke er byggerod og murbrokker, der får lov til at fylde. Et af de steder, er det nye iværksætterfællesskab The Kitchen. Allerede inden man træder indenfor i The Kitchen, bliver man mødt af duften af friskmalede kaffebønner og smørbagt bagværk. Det giver en indtrykket af, at The Kitchen er en kaffebar ligesom enhver anden i Aarhus, men The Kitchen er så meget mere end det – det er også Aarhus’ nye iværksætterfællesskab, hvor der både findes nybagte croissanter, store idéer og kreativ udvikling.  

Idéernes legeplads
“The Kitchen er AU’s nye iværksætterfællesskab, men selvom det er startet af AU, så er det et fællesskab for hele byen. Det er derfor, at døren vender mere mod byen end mod campus,” fortæller Jakob Søndergaard, der har ansvaret for husets drift og udvikling. Jakob Søndergaard kommer hver dag i The Kitchen, og hvad end han er i kaffenbaren eller passerer gennem de åbne kontorfællesskaber, så hilser han hjemmevant på de over 80 iværksættere, som hver dag kommer i huset og bruger det som arbejdsplads. Stort set alle iværksætterne er studerende på AU, og som studerende er det gratis at bruge området og alle de arrangementer, der bliver afholdt. 

The Kitchen har tidligere heddet Studentervæksthus Aarhus og AU Incubator, men med flytningen til hospitalets gamle køkkenregioner kom navnet The Kitchen. Derudover blev formålet med huset også ændret, så det nu i højere grad er et fællesskab, der rummer alle dele af iværksættermiljøet. 

Når man kommer i The Kitchen som, måske, kommende iværksætter forholder de ansatte sig grundlæggende ikke til, om idéen er god eller dårlig. I stedet kigger de på iværksætternes interesse for projektet, og hvordan kommer de videre. De seneste år har de ansatte i The Kitchen oplevet en stigning i interessen for iværksætteri. Noget Jakob Søndergaard mener til dels skyldes DR-udsendelsen Løvens Hule, men i langt højere grad, at arbejdsmarkedet lige nu ændrer sig markant. 

“Arbejdsmarkedet efterspørger lige nu rigtig mange kvaliteter, som du ikke kan få gennem forelæsninger, men som du tværtimod kan få som iværksætter. Det hjælper vi med at udvikle, og vi forsøger hele tiden at få de studerende til at opfatte iværksætter som en naturlig karrierevej, der både er mulig men også legitim,” fortæller Jakob Søndergaard.

Nogle af de kvaliteter Jakob Søndergaard peger på, er blandt andet forståelse og erfaring med opstartsprocesser og projektopbygning men også løbende udvikling af et produkt. Noget, der er en helt naturlig del af at være iværksætter, men som ikke fylder meget på universiteterne.  

En revolution for gigtramte
En af de iværksættervirksomheder, der holder til i The Kitchen, er Manigrip. En virksomhed, der laver grebsforstørrere til folk med gigt, og som blev startet af to studiekammerater fra Digital Design.

“Ideen kom gennem et studieprojekt på universitetet, og vi kunne se, at der både var et marked, men også en mulighed for at gøre en forskel for de mange mennesker, der er ramt af gigt,” fortæller Thomas Solgaard, der sammen med Henrikke Kylén Pedersen startede Manigrip for tre år siden. Thomas Solgaard havde tidligere ikke opfattet sig selv som den klassiske iværksættertype, og tvivlede en anelse på, at hans humanistiske baggrund rimede på iværksætteri. En fremlæggelse af eksamensprojektet fik ham dog på andre tanker.

“Vi blev nærmest presset til at gå videre med det, fordi vores undervisere synes, det var så god en idé,” fortæller Thomas Solgaard smilende. Deres undervisere ledte dem videre til Studentervæksthus Aarhus, det der hedder The Kitchen i dag, og derefter gik det stærkt. 

“Vores læringskurve var stejl. Virkelig stejl. Der var hele tiden nye ting at sætte sig ind i, samtidig med at vi løbende inddrog gigtramte i udviklingen af vores produkt,” fortæller Thomas Solgaard, der til sin egen overraskelse opdagede, at hans tidligere feltarbejde på studiet virkelig var nyttigt i den sammenhæng – og at iværksættere kan komme i mange forskellige udgaver.

At iværksættere kommer i mange forskellige udgaver, fornemmer man klart, når man kommer i The Kitchen. Ind og ud af kaffebaren og kontorfællesskaberne kommer og går folk, der er forskellige steder i iværksætterprocessen – fra lige at have oprettet CVR-nummer til at være etablerede virksomhedsledere, der holder oplæg om at blive iværksætter.  

Iværksætteri handler om mere end vækstrater
I opstarten af Manigrip fik Thomas Solgaard og Henrikke Kylén Pedersen meget sparring og vejledning, men selvom de var nye iværksættere med en stejl læringsproces, har det også været vigtigt for dem at holde fast i deres egne principper, og leve op til kravet om at tage et socialt ansvar. Et krav, de selv har sat op for deres virksomhed, og som de har skullet kæmpe for. Noget de har gjort, selvom de har vidst, at det kunne betyde mindre vækst i sidste ende. 

“Vores greb bliver lavet af plastik, og det gode ved plastik er, at det holder virkelig længe. Samtidig er det dårlige ved plastik, at det holder virkelig længe,” fortæller Thomas Solgaard, mens han med hænderne viser størrelsen på de greb, Manigrip producerer.  

“Det er vigtigt for os, at vi laver forretning på en bæredygtig måde, fordi vi har et ansvar som virksomhed. Derfor arbejder vi lige nu på, om det er muligt at tage grebene retur, når folk ikke skal bruge dem længere. Netop for at sikre at de bliver genanvendt,” fortæller Thomas Solgaard. 

Kaffebaren i The Kitchen summer af aktivitet, og i luften hænger brudstykker af samtaler, der blander sig med lyden af en mælkesteamer. Samtaleemnerne spænder vidt, og handler både om lige adgang til juridisk hjælp og udvikling af nyt guitarudstyr – for iværksætterne er meget forskellige, så det er deres virksomheder naturligvis også.

En virksomhed med krummer i
En af de andre iværksættere, der holder til i The Kitchen er Josephine Quist, der står bag virksomheden Nutrilution. Nutrilution laver plantebaseret proteintilskud til ældre, og idéen til det fik Josehpine Quist, mens hun var på arbejde i ældreplejen. 

“Jo ældre vi bliver, jo større risiko er der for fejlernæring. Det fik jeg øjnene op for i mit job på hospitalerne. Selvom der er gode tiltag og ildsjæle indenfor ernæring, oplevede jeg et yderligere behov for løsninger,” fortæller Josephine Quist. Det første skridt til ProCrumbs, som Nutrilutions første produkt hedder, blev taget hjemme i Josephine Quists eget køkken, hvor hun startede med at bage æblekage beriget med protein. Æblekagerne fik hun lov til at servere på forskellige plejehjem, og det udviklede sig til de proteinrige brødkrummer som ProCrumbs er, og som blandt andet kan bruges til æblekage i stedet for rasp. I dag bruger Josephine Quist mest sit eget køkken til at lave mad til sig selv. Produktionen af ProCrumbs foregår nu i Nordjylland hos en virksomhed, der laver knækbrød, og sit kontor har Josephine Quist flyttet ind i et af kontorfællesskaberne i The Kitchen.    

“Ligesom næsten alle andre iværksættere her, var min læringsproces meget intens, og der var så meget, jeg hele tiden skulle lære og finde ud af,” fortæller Josephine Quist, der forventer at kunne sende ProCrumbs på markedet inden udgangen af 2020. En af fordelene ved at have kontor i The Kitchen er, at der altid er nogen at spørge. Enten andre iværksættere eller ansatte, der hele tiden arbejder på at hjælpe og udvikle iværksætterne – netop det, er noget Josephine Quist har benyttet sig af, og hun arbejder ud fra ordsproget ‘søg og du skal finde’.

“Det og så Google,” siger Josephine, der grinende fortæller, at det var på YouTube hun lærte at udskrive fakturaer.  

Hjælpen gives videre
I The Kitchen er der på nuværende tidspunkt ti ansatte, der både har ansvaret for at drive The Kitchen og hele tiden udvikle nye iværksætterprogrammer. Udover de ti ansatte fungerer mange af iværksætterne blandt andet også som sparringspartnere og oplægsholdere for iværksættere og samarbejdspartnere. 

“Vi arbejder ud fra et princip, der hedder pay it forward,” fortæller Annette Braad Christensen, der er projektkoordinator i The Kitchen. Det handler om, at fordi det ikke koster penge at komme i The Kitchen, så har du som iværksætter i stedet muligheden for at give lidt af din tid, og på den måde hjælpe andre videre. For Thomas Solgaard betyder det blandt andet, at han om en times tid skal holde et oplæg om Manigrips forretningsmodel. Oplæg, der er gratis, og som måske kan være med til at inspirere nye iværksættere til at skabe deres egen virksomhed.  

I lokalet ved siden af kaffebaren er der stillet op til Thomas Solgaards oplæg, og der er så småt begyndt at komme mennesker til. Thomas Solgaard trommer let med fingrene på sine lår, og betragter de nyankomne tilhørere. Blandt dem er måske en med en idé, der kan ændre vores hverdag, vores måde at tænke på eller noget helt tredje. Det er her, i The Kitchen, at det starter. 

Fra idé til chefen for det hele

  • Hvis du går rundt med en god idé, du gerne vil have sparring på, er det gratis at komme forbi The Kitchen til en snak om idéen og livet som iværksætter. Her er det også muligt at få andres øjne på din idés potentiale.
  • Et at formålene med The Kitchen er at etablere kontakt mellem nye iværksættere og den mere etablerede del af iværksættermiljøet i Aarhus, så de bedre kan udnytte hinanden positivt.  
  • The Kitchen er det, der tidligere hed Studentervæksthus Aarhus og AU Incubators. I dag hedder det The Kitchen, fordi det ligger i de lokaler, der var køkken i det tidligere kommunehospital. 
  • The Kitchen er en del af første etape i etableringen af Universitetsbyen i det gamle kommunehospital på Nørrebrogade. Projektet er inddelt i fire etaper, hvor den sidste er planlagt til at være færdig i 2025.