Gennem sit arbejde som næstformand i Salling Fondene er 76-årige Karin Salling de seneste år blevet et kendt ansigt i det aarhusianske bybillede. Hvert år er hun med til at uddele millioner af kroner til almennyttige og velgørende formål. Arbejdet betragter hun ikke som et arbejde, men derimod som et privilegium og en mulighed for at sige tak for sin succes.

Tekst: Daniel Skinbjerg
Foto: Ulla Bjulver

Udsigten til Ballehage og Aarhus Bugten fejler intet. Det samme gælder blomsterne i bedene, der omkranser plænen i baghaven til murstensvillaen ’Bella Vista’ i det naturskønne Skåde Bakker i Højbjerg. Her vogter en schæferhund og labrador, huset hvor Karin Salling for 44 år siden rykkede ind efter at være blevet gift med en af Aarhus’ mest ikoniske forretningsmænd – Herman Salling.

I dag bor Karin Salling stadig selvsamme sted, hvor hun også havde hjemme gennem hele sit 29 år lange ægteskab med Herman Salling. Og på væggen hænger fortsat et portræt af den nu afdøde ægtemand, som et minde om dengang.

Siden sin mands død i 2006 har Karin Salling for alvor taget arbejdsskoene – eller stiletterne, som hun selv siger – på. Hun har gennem sit arbejde i Salling Fondene skabt sit eget image og påtaget sig en rolle i bestyrelserne, som hun har udfyldt i sin mands ånd uden at gå på kompromis med sig selv.

Mødte hinanden til nytårsfest
Historien om, hvordan Karin Salling fik det berømte efternavn, havde sin spæde start nytårsaften tilbage i 1975. På det tidspunkt var den dengang 32-årige model og tandtekniker til fest på feriestedet Hvide Hus i Ebeltoft i følgeskab med sin daværende mand. Det var her, at hun første gang traf Herman Salling.

”Jeg havde aldrig mødt ham før, men jeg havde selvfølgelig hørt en del om ham. Han var meget charmerende, behagelig og betagende. Og senere på aftenen inviterede han både på middag og spurgte om mit telefonnummer, men jeg sagde selvfølgelig nej, for jeg havde jo min mand med til festen,” mindes hun.

Det blev dog ikke sidste gang, at hun mødte den dengang 56-årige Herman Salling, der ifølge hende selv på daværende tidspunkt var en af Danmarks nok mest eftertragtede ungkarle, som på samme tid var kendt for at være særdeles dameglad.

Kort tid efter stødte de ved et tilfælde på i hinanden i Aarhus Lufthavn, hvor Karin Salling netop havde afleveret sin daværende mand, der skulle rejse udenbys for en stund. Her så Herman Salling sit snit til at invitere hende ud at spise. En invitation, som splittede Karin Salling.

”Han ringede senere på dagen og inviterede på middag, og jeg havde selvfølgelig ikke glemt ham. Han var i baghovedet på mig, men når man er gift, tænker man sig selvfølgelig om, før man springer ud i noget nyt. Men jeg tog imod invitationen, og resten er historie,” fortæller hun.

Bekendtskabet blev til en forelskelse, og efter Karin Salling blev skilt fra sin mand, indledte hun et forhold med den 25 år ældre forretningsmand. Fra start af forlød det sig i parrets omgangskreds, at forholdet ikke ville holde. Men det var ikke noget, som Karin Salling lod sige kue af.

”Alle tog fint imod mig, men det forlød sig stadig i krogene, at vores forhold var på lånt tid. Med så stor en aldersforskel var det klart, at folk troede det, og jeg havde heller ikke en forventning om, at de ville tro andet,” siger hun.

Parret formåede dog at modbevise tvivlerne, og d. 21. januar 1977 blev de gift, og Karin Salling rykkede med sin otteårige datter ind i sin mands røde murstensvilla i Højbjerg, hvor hun skiftede model- og tandteknikerkarrieren ud med stillingen som hjemmegående på fuldtid. En rolle, der passede hende ganske fint.

Kompromiser mellem kompromisløse
Derhjemme var rollefordelingen klokkeklar, og hverdagsritualerne blev fulgt til punkt og prikke. Om morgenen stod Karin Salling for morgenmaden, mens Herman Salling gjorde sig klar til at tage på kontoret. Når han kom hjem på klokkeslaget tolv, stod middagsmaden klar, hvorefter han kunne tage sin lur og vende tilbage til arbejdet, for igen at vende hjem klokken 18. Præcis.

Karin Salling voksede op med selvsamme værdier i barndomshjemmet i Randers, hvor hendes mor også var hjemmegående og stod for de daglige gøremål, mens faderen arbejdede som snedkermester. Karin Salling foretrak derfor også at være den, som havde styringen i hjemmet.

”Hvis Herman kritiserede noget herhjemme, sagde jeg, han kunne blive hjemme, og jeg kunne tage på kontoret. Og så var der ikke uoverensstemmelser længere. Han havde sin force som forretningsmand, og den ville jeg slet ikke kunne udfylde. Men derhjemme bestemte jeg,” siger Karin Salling.

Selvom Herman Salling var kendt for sin kompromisløshed, når det gjaldt butiksdrift, var det gensidig respekt og diplomatiske løsninger, der ifølge Karin Salling kendetegnede ægteskabet. Hun var – modsat andre – ikke bange for at udfordre den garvede forretningsmand på holdninger.

”Vores ægteskab var en form for pingpong. Det var de færreste af firmaets ansatte, som for alvor turde sige min mand imod. Men det turde jeg, og det respekterede han. Det betød også, at vi altid kunne indgå kompromisser, når vi var uenige.”

Spreder glæde i hverdagen
Før Herman Sallings død var Karin Salling indtrådt i bestyrelserne i Købmand Herman Sallings Fond og Købmand Ferdinand Sallings Mindefond, og i mandens testamente stod der, at det var den nyslåede enke, som skulle have en fast plads i bestyrelserne, når han gik bort. Og som testamentet foreskrev det, blev det.

I 2011, fem år efter Herman Salling død, trådte en nervøs – og hidtil næsten ukendt – Karin Salling for første gang ud i offentligheden, da hun holdt tale for en fyldt sal i Aarhus Teater. Her offentliggjorde hun, at Salling Fondene donerede 12,7 millioner kroner, og med ét var der slået hul på sparegrisen i de pengestærke fonde.

Før Herman Salling gik bort, hørte det til sjældenheder, at der blev doneret større beløb fra fondene. Civilstyrelsen har sågar tidligere været inde i billedet med en påtale, fordi størrelsen af donationerne lå under minimumskravet. Men de seneste år har myndighederne bestemt ikke haft anmærkninger, for Salling Fondene har siden 2012 uddelt over én milliard kroner til adskillige formål.

”Min mand syntes, at pengene lå bedst i firmaet. At de skulle deles ud, var nok ikke helt det, som han ville. Men jeg er sikker på, at han alligevel ville være meget stolt over at opleve den forskel, som den virksomhed, han byggede, og Fondene gør gennem donationerne og se den glæde, de spreder i hverdagen for rigtig mange mennesker.”

Karin Salling understreger, at Herman Salling var både mådeholden og påpasselig, men ikke nærig. Til trods for at hun ønsker at holde fast i hans ånd, føler hun sig ikke forpligtet til selvsamme. Tværtimod gør hun det, hun mener er rigtigt, med det privilegium hun er blevet givet.

”Det er Fondenes, og derfor også mit, ansvar, at pengene bliver givet ud de rigtige steder, og det giver mig en enorm glæde. Men det gør mig ked af det, når vi må afvise nogle ansøgninger, for der er utrolig mange projekter rundt omkring, som fortjener støtten.”

Dansk Supermarked på danske hænder
Ude i baghaven står Karin Salling og spejder ud mod havet og Aarhus Bugten, hvor lystbådene med deres flag og vimpler vugger i den lette brise side om side med containerskibe og katamaranfærger. Alt sammen kan skimtes i den brede horisont fra villaen i Skåde Bakker – og synet herfra bliver man aldrig træt af, nævner Karin Salling.

Havet er på mange måder indbegrebet af Danmark med landets historie som skibsfartsnation. En dansk virksomhed, kendt for sin færden på verdenshavene, rettede for få år siden også omverdenens opmærksomhed mod det aarhusianske erhvervsliv og Salling Fondene.

Tilbage i 2013 meddelte A.P. Møller Mærsk Salling Fondene, at virksomheden efter 50 års ejerskab og samarbejde agtede at sælge sin aktiemajoritet i Dansk Supermarked. 

Til trods for at det havde været alment kendt, at Mærsk ville sælge sin ejerandel i dagligvarekoncernen, var bekymringen om, at hendes afdøde mands livsværk skulle blive overtaget af internationale investorer, nu både nærliggende og velbegrundet.

”Vi var alle bange for, at Dansk Supermarked ville ende på udenlandske hænder. For vi vidste, det ville betyde, at hele kæden og dens butikker ville blive skilt fra hinanden og drevet hver for sig,” siger Karin Salling.

Året efter blev det offentliggjort, at Salling Fondene overtog aktiemajoriteten og dermed kontrollen over Dansk Supermarked fra Mærsk i en handel, der værdisatte virksomheden til 41 milliarder kroner. Og i 2017 overtog fondene de sidste 19 procent af aktierne fra Mærsk, hvorfor virksomheden på papiret atter var vendt fuldkomment hjem til Aarhus.

”Det har betydet alt, at firmaet har kunne forblive på danske hænder. For Ferdinand og Herman Salling var aarhusianere, og Aarhus var deres base gennem hele livet – og hjemstavn for Salling Group. Det var derfor en stor dag for mig, da vi i Fondene endelig købte de sidste andele tilbage.”

Salling et synonym med Aarhus
Det er også netop Salling Fondenes tilknytning til Aarhus, som har en betydning for, at byens kulturliv og velgørende institutioner hvert år samlet modtager mange millioner kroner i donationer – og at det aarhusianske bybillede har ændret sig markant de seneste år.

For næsten uanset hvor i Aarhus, man bevæger sig hen, har fondene haft en finger med i spillet økonomisk. Om så det er anlæggelsen af Havnebadet og udsigtstårnet på Aarhus Ø, springvandet ved Toldboden eller AGF’s nye klubhus – eller udviklingen af organisationer som Kirkens Korshær, Wefood og Fødevarebanken.

”Vi er så glade for, at vores donationer kommer aarhusianerne til gode. For mens Aarhus er en pragtfuld by, der betyder meget for både min familie og firmaet, håber jeg også at Salling Group betyder noget for Aarhus både som virksomhed, arbejdsplads og uddannelsessted,” siger hun og tilføjer, at hun efterhånden selv føler sig som en aarhusianer.

Senest stillede Karin Salling sig op foran publikum til NorthSide tilbage i juni for at meddele, at Salling Fondene havde til hensigt at donere 11 millioner kroner til en ny festivalplads i Eskelunden mellem Åhavevej og Søren Frichs Vej, hvor festivalen rykker hen om to år.

”Vi snakkede med byrådet, som sendte os en ansøgning, og vi syntes, det var en fantastisk idé at flytte det derud. Der er grønt, mere venligt og et bedre område for sådan en festival.”

Kirkens Korshær og Søholm
Det er ikke kun gennem Salling Fondene, at Karin Salling engagerer sig i velgørende arbejde. Siden 2014 har hun været protektor for Kirkens Korshær, og hvert år til jul medbringer hun smørrebrød og risalamande og spiser frokost med beboerne og personalet i varmestuen på Nørre Allé 25.

”Man kommer derind og får både knus og kram, og der er så mange fantastiske mennesker, men også stakkels mennesker, som jeg alle beundrer utrolig meget. Til tider er jeg flov over, hvor godt jeg egentlig selv har det.”

Gennem årene med besøg på varmestuen i Aarhus er det blevet til både trusler på livet og sågar frierier fra enkelte beboere. Men Karin Salling har formået at have livet i behold og på samme tid forblive single, som hun selv siger.

”Nogen mener, at de her mennesker selv er ude om det. Men de historier, jeg har hørt om – hvad folk er blevet udsat for – er ganske forfærdelige. Det er et svært liv at leve.”

Hospice Søholm har også i flere år haft Karin Salling som protektor, og det er et sted, som sætter perspektiv på livet, fortæller enken. Hun havde selv sygdom helt tæt ind på kroppen, da hun måtte passe sin syge mand over en årrække.

”Jeg kan ikke beskrive, hvor meget jeg beundrer personalet begge steder. De er i stand til at skabe ro og tryghed, og Kirkens Korshær tager folk ind, til trods for det ikke er lutter roser. Men den måde, de løser opgaven på, er beundringsværdig.”

Fortjener ikke en statue
Til trods for, at Karin Salling i juli har rundet de 76 år, er der lang tid til, at hun opgiver sin plads i Salling Fondenes bestyrelser. For det er ikke et arbejde, men nærmere et privilegium at være i hendes situation, fortæller hun.

”For mig er det et otium. Jeg duer ikke til at strikke mere, og jeg har aldrig kunnet hækle, så de karriereveje er udelukket,” siger hun.

Gennem de seneste år er Karin Salling blevet ansigtet udadtil for Salling Fondene, og mange tildeler hende æren for arbejdet. Men selv mener hun, at mange andre skal takkes for det hårde arbejde, som bliver lagt i, at projekterne rundt omkring i Aarhus får penge og kan realiseres.

”Jeg synes ikke, jeg sætter noget specielt præg på arbejdet i Salling Fondene. Vi er fem mennesker, som alle er lige gode om det – og vi forsøger at fordele pengene på en retfærdig måde, så de kommer flest mennesker til gode,” siger hun og tilføjer:

”Når en kunde kommer hen til mig og siger tak, siger jeg selvtak. Du er jo selv med til at betale for det hele, når du handler i vores butikker. Havnebadet, springvandet, udsigtstårnet og så videre.”

Taknemmelig for det hun har
Tilbage i den røde murstensvilla går Karin Salling ind gennem stuen til husets foyer. Hun er iklædt et par stiletter, der, med hvert skridt hun tager, afgiver en distinktiv lyd, når de rammer flisegulvet i det klassiske hus fra 1927.

Hun stiller sig foran et enkeltstående maleri, som er det første, man møder, når man kommer ind ad indgangen. Hun vender sig og kigger op på portrætmaleriet, der afbilder Herman Salling. Handelsmanden, som i år ville have fejret sin 100-års fødselsdag, havde han stadig levet den dag i dag.

Karin Salling forklarer, at ydmyghed og taknemmelighed er to værdier, hun ikke går på kompromis med. Og når medierne kalder hende ’Danmarks discount-dronning’ og ’Fru Aarhus’ ved hun godt, hvad – eller rettere sagt hvem – hendes egen succes skyldes.

”Jeg er ikke mere fru Aarhus end alle andre fruer i Aarhus, og der skal ikke være nogen statue af mig. For jeg er der, hvor jeg er nu, på grund af min mand. Jeg vil hellere give min mand et godt eftermæle, og jeg er stolt af at bidrage til det arbejde, som Salling Fondene laver.”

Hun handler fortsat kun i Salling Groups dagligvarebutikker – og det bliver hun ved med. Og kreditkortet bliver da også ofte svunget i stormagasinet Salling på Strøget. Men til trods for at en shopping tur trækker i ny og næ, ved Karin Salling, at hun har alt det, hun har brug for.

”Jeg mangler ikke noget, så jeg kan ikke forlange mere af livet. Når jeg en dag stiller stiletterne, skal jeg være glad for alt det, jeg er blevet skænket. Hvis jeg var utilfreds med min tilstedeværelse, var jeg, som man siger, et utaknemmeligt skarn,” afslutter hun.

Karin Salling

  • Født den 14. juli 1943 i Randers (76 år).
  • Datter af snedkermester Aage Andersen og Lili Andersen.
  • Oprindeligt uddannet tandtekniker og tidligere model – blandt andet i Salling.
  • Mødte købmand Herman Salling nytårsaften i 1975 og blev gift med ham et år senere den 21. januar 1977. Han gik bort, 86 år gammel, den 8. maj 2006.
  • Næstformand i bestyrelserne i Salling Fondene.

Salling Group

  • Salling Fondene består af to fonde: Købmand Herman Sallings Fond, der blev stiftet i 1964, og Købmand Ferdinand Sallings Mindefond, stiftet i 1957.
  • Salling Fondene ejer i dag 100 procent af aktierne i Salling Group – tidligere kendt som Dansk Supermarked – hvor detailkæderne Netto, føtex, Bilka, Salling og andre hører ind under.
  • Overskuddet i Salling Group går udelukkende til investering i virksomhedens butikker eller til gode formål gennem donationer fra Salling Fondene. Siden 2012 har fondene doneret en milliard kroner til projekter, der er med til at forbedre hverdagen i vores samfund.

Karin Sallings engagement i hestevæddeløb

  • Karin Salling er en passioneret væddeløbsfan, og er næsten fast genganger på Jydsk Væddeløbsbane.
  • Hun har investeret i otte galopheste, som er fordelt på banerne i Klampenborg, Odense og København. En af hestene er navngivet Sir Herman efter hendes afdøde mand.
  • Hesteinvesteringerne har indtil videre givet underskud, men Karin Salling håber i år på at få overskud i forretningen.